Misterios de la alquimia que conoces y que no conoces: huellas de la química antigua

Ponente | Dai Huanqing, profesor asociado, Departamento de Química, Universidad Nacional de Taiwán
Recopilación de artículos | Wei Yugen

En la conferencia final de la serie de exploración del 150 aniversario de la Tabla Periódica, el profesor Huan-Ching Dai, un joven químico, da un exquisito análisis de la mal entendida e incomprendida alquimia del pasado. La relación del profesor Dai Huan-Ching con la alquimia comenzó con su trabajo con el Museo Chi Mei de Taiwán en un famoso violín italiano, y retrató vívidamente el valor y el significado de la alquimia a través de cinco conceptos que a menudo son incomprendidos por el público en general.

¿La alquimia es un engaño inteligente?

La historia de la química puede distinguirse por el momento del tiempo 1650 d.C. El período anterior a 1650 se conoce como la «Edad de la Alquimia», después de la cual comienza la química moderna. ¿Qué es la Alquimia? En la antigüedad, la alquimia se utilizaba para convertir metales baratos en metales preciosos, o para hacer elixires o medicinas para la inmortalidad. El origen de la alquimia es controvertido, ya sea que haya venido de Egipto o de China a Occidente. Para decirlo más claramente, la antigua alquimia era «química antigua», que no era ni magia ni fraude.

En ese momento, la gente pensaba que el metal más puro era el oro, y que todos los demás metales tenían impurezas, por lo que esperaban usar la alquimia para obtener el oro. Utilizaron el concepto químico de «purificación» en la alquimia, pero pensaron erróneamente que el oro se obtendría mediante la purificación. El gran maestro de la alquimia, Paracelso, que también era cirujano, además de dividir las propiedades de los elementos en azufre (gas), mercurio (líquido) y sales (sólido), también sugirió que la digestión de los alimentos debía ser una reacción química, y explicó que las drogas y los venenos estaban probablemente separados por un estrecho margen.

Si uno se da cuenta de que el intento y el uso de la alquimia es de hecho química, se encuentra que la técnica aparentemente inocua de la alquimia y la química de materiales modernos, la biotecnología y las aplicaciones médicas tienen en realidad objetivos similares. Por ejemplo, la idea de hacer diamantes a partir de grafito barato es bastante similar a la idea de convertir metales baratos en metales preciosos en la alquimia; la idea de desarrollar más drogas antienvejecimiento en el campo de la medicina es bastante similar a la idea de perseguir el objetivo de la inmortalidad en la alquimia.

El descubrimiento de la gravedad por Isaac Newton también sirvió como alquimista.

Cuando el profesor Dai Huanqing profundizó en la vida de los alquimistas, descubrió que la alquimia no sólo era una especialidad secundaria o un hobby para los intelectuales de la época, sino que la mayoría de los alquimistas profesionales de la antigüedad eran industriales, y la mayoría de sus principales trabajos eran o bien boticarios o médicos. Desde el punto de vista económico, uno no puede dejar de preguntarse sobre el contenido de las farmacias en Venecia y Florencia en los siglos XV y XVI, donde unas 1.300 personas apoyaban el funcionamiento normal de una farmacia, en comparación con la actualidad, donde unas 2.000 personas apoyan una tienda de conveniencia. En aquellos días, una farmacia no sólo era un lugar para ver a un médico y conseguir medicamentos, sino también un lugar para vender cosméticos, fragancias, pinturas, pigmentos, caramelos, etc. Debido a la amplia gama de bienes que se vendían, también era un centro de intercambio de información e inteligencia, en el que se reunían muchas personas de diferentes profesiones al mismo tiempo.

La mayoría de la gente ha escuchado la historia de Sir Isaac Newton cuando eran jóvenes, pero es sólo en los últimos 20 años que la gente se ha dado cuenta de que era un alquimista. Además de descubrir la gravedad, la triple ley del movimiento, el cálculo y la teoría de las partículas de luz, Newton pasó 26 años en la Real Casa de la Moneda, que es tanto tiempo como trabajar como profesor de física. En la Real Casa de la Moneda, Newton analizó la pureza de las monedas de oro y plata de varios países, enjuició con éxito a los falsificadores y comenzó a aplicar el patrón oro británico. Como maestro de química analítica, el informe de análisis monetario de Newton fue el más completo de Europa, e incluso se disfrazó de cliente en un pub para buscar monedas falsas como en una trama de cine.

Aunque la química moderna ya estaba en auge, Newton todavía perseguía el misterioso arte de la alquimia. El más difícil de descifrar de los manuscritos sobrevivientes de Newton es su trabajo sobre la alquimia.

El valor actual de la alquimia

Los secretos de los Stradivarius y los Guarneri, y los inmarcesibles óleos de Jan van Eyck, ofrecen un vistazo a las maravillas y el valor de la alquimia. Muchos de los maestros violinistas de hoy en día sólo tocan el Stradivarius y el Guarneri, porque producen la más fina dulzura de sonido. El hecho de que los fabricantes de estos grandes instrumentos estudiaron y crecieron en Cremona, Italia, hace que uno quiera descubrir los secretos de esta pequeña ciudad. Este secreto ha estado sellado durante siglos, y según una reciente investigación del profesor Day, el secreto está en la «madera» de estos famosos instrumentos. Las maderas utilizadas en estos instrumentos no son maderas naturales, sino maderas que han sido tratadas con una serie de fórmulas minerales. La interacción del tratamiento químico, el envejecimiento y la vibración crea las características únicas de un instrumento famoso. Este es un ejemplo de una combinación exitosa del violín y la alquimia.

Otro ejemplo exitoso del uso de la alquimia son las pinturas al óleo de Jan van Eyck. En su pintura al óleo «La Anunciación» (1434), se puede ver que a dos centímetros de la pintura, había creado una gradación de arco iris extremadamente fina, lo cual era imposible de lograr con las pinturas de hoy en día. Además, los colores de esta auténtica pintura al óleo siguen siendo muy vivos y no se han desvanecido en lo más mínimo ni siquiera después de seiscientos años. El éxito de la alquimia en el uso de los pigmentos de aceite se puede ver en estas dos características.

La alquimia está en la misma línea que la química actual y cuenta la historia del desarrollo de la tecnología química. Aunque algunos de los fundamentos teóricos son defectuosos, ha ayudado a ser pionero en el campo de la medicina, y en los campos de la pintura y el violín, hasta un grado que incluso la química de materiales modernos es incapaz de lograr. La alquimia no es una farsa, ni es tan estrecha como podríamos pensar, pero vale la pena considerarla.


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