Más allá de Bitcoin: un nuevo caso para nuevos sistemas de pago

Robert Townsend tiene un nuevo libro que se publicará sobre las tecnologías de “contabilidad distribuida”, que incluye, entre otros, Bitcoin. El libro se titula «Libros distribuidos: diseño y regulación de la infraestructura financiera y los sistemas de pago» y está siendo publicado por MIT Press..En el libro, el economista Robert Townsend analiza cómo las tecnologías de “contabilidad distribuida” pueden ayudar a las economías emergentes y a muchas industrias.
Peter Dizikes | Oficina de noticias del MIT
Créditos: Foto: L. Barry Hetherington

La criptomoneda Bitcoin se ha convertido en un centro de emoción, misterio y controversia. Los impulsores lo han visto como una oportunidad de inversión, una innovación financiera y un rival de las monedas controladas por el estado; los escépticos piensan que es una burbuja de mercado que desperdicia energía.

El economista del MIT, Robert Townsend, ve las cosas de manera diferente. Para Townsend, Bitcoin, a pesar de toda su novedad, es parte de una familia más amplia de innovaciones financieras, conocidas como «libros de contabilidad distribuidos», que permiten a las personas realizar actividades financieras sin requerir una autoridad central para mantener una copia maestra de esas transacciones y al mismo tiempo minimizar la necesidad de que las personas confíen entre sí.

Funcionalmente, los libros de contabilidad distribuidos se pueden aplicar a pagos, cuentas financieras, mecanismos de depósito en garantía y contratos. Estas herramientas han evolucionado a nivel mundial mientras reciben relativamente poca atención, a pesar de que algunas de las herramientas son parte de Bitcoin.

“Casi todo el mundo ha oído hablar de Bitcoin y, del mismo modo, tienen opiniones al respecto”, observa Townsend. “Es un tema bastante politizado. Pero muchas de sus tecnologías ya existían. Se juntaron de una manera bastante interesante y complicada en Bitcoin. Pero la idea de tener un libro de contabilidad común implementado por consenso sobre las transacciones, que no era exclusiva de Bitcoin; que lo precedió «.

Ahora Townsend ha escrito un libro, “Distributed Ledgers: Design and Regulation of Financial Infrastructure and Payment Systems”, publicado este mes por MIT Press, en el que examina estas herramientas y analiza su utilidad. En general, escribe Townsend, los libros de contabilidad distribuidos “tienen el potencial de transformar la organización económica y la estructura financiera”, especialmente en áreas del mundo que carecen de instituciones financieras, aunque no solo en esos lugares.

Por ejemplo, el gigante del transporte marítimo Maersk se ha combinado con IBM para crear un sistema de contabilidad distribuida para su negocio. La plataforma TReDS del Banco de la Reserva de la India permite a los comerciantes recibir directamente cuentas por cobrar comerciales (dinero que se les debe) a través de principios de contabilidad distribuida. Y numerosas plataformas ahora facilitan las transferencias de dinero a través de las fronteras nacionales.

“Estas cosas se utilizan cada vez más”, dice Townsend. «Por otro lado, hay mucha exageración, exageración y rotundo fracaso «.

De cerca en Tailandia

Los orígenes del libro comienzan con el Townsend Thai Project, un esfuerzo de investigación de 20 años que Townsend supervisó, a partir de la década de 1990, que recopiló datos financieros mensuales de cientos de hogares en varias provincias. Esto ayudó a Townsend a ver el potencial de los libros de contabilidad distribuidos, ya que muchos tailandeses y comunidades carecen de fácil acceso a las instituciones financieras.

“La gente tiende a reaccionar en relación con lo que tiene en su propio país”, dice Townsend. “En Europa o los EE. UU., Hay infraestructuras financieras muy sofisticadas, por lo que la cuestión es, ‘¿Por qué necesitamos Bitcoin o libros de contabilidad financieros?’ Pero si te diriges a uno de los pueblos tailandeses que estudio, armado con los datos que recopilé durante 20 años, las brechas se vuelven bastante evidentes «.

Una brecha aparente: el baht tailandés, la moneda, utiliza mucho papel. Y como explica Townsend, «Tailandia es ahora un país de ingresos medianos altos en relación con Myanmar y Camboya, y tiene inmigrantes que llegan a trabajar con el objetivo de enviar dinero a sus familias».

Ahora, las empresas que utilizan enfoques de contabilidad distribuida, como la plataforma de transferencia de dinero de código abierto Stellar, pueden hacer que las remesas sean más baratas y rápidas. Stellar permite transacciones entre servidores descentralizados que se sincronizan cada pocos segundos; otra empresa, Ripple, opera de manera similar.

“Una organización de transferencia de dinero en Tailandia puede conectarse con una organización de transferencia de dinero en Myanmar y dinero fiduciario [government currency] en realidad nunca cambia de manos ”, observa Townsend. “Pueden afectar esta transferencia en literalmente segundos, a costa de centavos. Es casi revolucionario, en relación con lo que tienen ahora ”.

Además, el mismo principio de contabilidad distribuida se aplica a los contratos «inteligentes» y los servicios de custodia, que a menudo faltan en Tailandia.

El fideicomiso aborda “la capacidad de hacer y cumplir una promesa”, como dice Townsend. En lugares como EE. UU., Las grandes transacciones, como la venta de una casa, pueden tener delicados problemas de sincronización. Los vendedores necesitan garantías de que los pagos se realizarán y los compradores necesitan garantías de que los productos están disponibles. Por lo general, un tercero retiene el dinero hasta que se cumplen los términos de un trato.

Pero dado que las tecnologías de contabilidad distribuida ofrecen una plataforma en la que dos partes pueden realizar intercambios sincronizados, pueden sustituir el proceso de custodia.

«En las zonas rurales de Tailandia, no tienen eso», dice Townsend. “Los bancos no piensan tradicionalmente que los agricultores tengan interés en estos [escrow-type] Instrumentos Pero, por supuesto, es muy importante «. Con los libros de contabilidad distribuidos, los agricultores podrían entregar productos sin que se quemen con pagos falsos.

El momento de M-PESA

Yendo más allá de Asia, señala Townsend, Kenia cuenta con una moneda alternativa notable: M-PESA, un sistema de transferencia de dinero por teléfono creado por el proveedor de telefonía móvil Safaricom en 2007. Con M-PESA, utilizado por el 90 por ciento de los kenianos que carecen de cuentas bancarias, la gente deposita fondos y los transfiere a otros como pagos, a la par con el chelín keniano y con bajos costos de transacción. Los estudios del economista del MIT Tavneet Suri muestran que M-PESA ayuda a distribuir el riesgo de manera eficaz.

Sin embargo, Safaricom no ofrece garantías para los depósitos de los usuarios, por lo que existen riesgos para los clientes. Y la red M-PESA se ejecuta a través de agentes, el 60 por ciento de los cuales carecen de liquidez al menos una vez al mes.

“Es una iniciativa completamente privada, no está patrocinada por el gobierno y hay que confiar en la compañía de telefonía celular”, dice Townsend. “Le está dando su dinero a un agente, que está acreditando su cuenta. Por supuesto, puede verificar en su teléfono y ver si está allí … pero no hay nada que lo proteja «.

M-PESA también es un paso eliminado de algunos tipos de libros de contabilidad distribuidos, ya que Safaricom es un tercero que supervisa las transacciones; se parece más a algunos tipos que utilizan validación de terceros. Pero Townsend escribe que M-PESA, como un sustituto de la moneda flexible, tiene un “gran valor social” para los kenianos y cree que debería ser parte de la discusión sobre cómo la innovación financiera puede satisfacer las necesidades de la sociedad.

Los «libros de contabilidad distribuidos» han recibido una atención positiva por parte de los expertos en la materia. Hyun Song Shin, asesor económico y jefe de investigación del Banco de Pagos Internacionales, afirma que Townsend ha demostrado «dominio» del tema «como un teórico de primer nivel y con ejemplos concretos», y agrega: «Este libro impresionante es imprescindible -leído para todos los observadores serios de las monedas digitales y el sistema de pago ”.

Por su parte, Townsend espera que muchas personas (formuladores de políticas, tecnólogos, expertos de la industria financiera y cualquier otro lector) consideren seriamente los casos más allá de Bitcoin que muestran el valor de las nuevas herramientas financieras.

“Soy muy ecléctico al respecto”, dice Townsend. “Siempre pienso en estas cosas como opciones. No tiene que seguir la ruta completa hacia los algoritmos de consenso [like Bitcoin] en libros de contabilidad distribuidos para lograr mucho «.

«Reimpreso con permiso de MIT News»



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