¿Es un mito que los plásticos duren mil años?

Los medios de comunicación y las plataformas en línea suelen utilizar el lema «plástico que dura mil años». Sin embargo, uno se pregunta de dónde viene la información de estas afirmaciones. ¿Hay alguna investigación científica rigurosa detrás de esto?
Autor/Zheng Linjie

El Programa de Catalizadores de Microplásticos de la Institución Oceanográfica Woods Hole (WHOI) se dedica a estudiar el impacto ambiental de las partículas de plástico en el océano y a encontrar soluciones al problema. El año pasado (2019), el equipo de químicos marinos Collin Ward y Chris Reddy descubrieron que el poliestireno, un material plástico común, puede degradarse en décadas, en lugar de miles de años como se pensaba anteriormente, cuando se expone a la luz solar. Los resultados del estudio han llevado a cierta confusión sobre la vida útil de los plásticos, pero ¿no se supone que deben durar miles o incluso decenas de miles de años?

Del mismo modo, Collin Ward y Chris Reddy tenían curiosidad por conocer la verdadera vida útil de los plásticos. En respuesta, realizaron una encuesta, analizando los datos infográficos de 60 organizaciones, incluyendo gobiernos, organizaciones sin fines de lucro y libros de texto, para comparar la vida útil reportada de productos plásticos como pajillas, vasos y bolsas.

Los resultados se publicaron en el número de junio de Proceedings of the National Academy of Sciences de los Estados Unidos de América. Se sorprendieron al saber que los datos variaban mucho en cuanto a la predicción de la esperanza de vida de los diferentes materiales plásticos, con algunos datos que variaban de un año a mil años o incluso para siempre. Por otra parte, algunas de las infografías eran tan similares que 37 infografías de diferentes fuentes predijeron que los sedales durarían 600 años», dijo Ward, «Puede ser irónico, pero las probabilidades de ganar la lotería son probablemente más altas que si 37 organizaciones distintas tuvieran los mismos resultados».

La investigación ulterior señaló que hasta el 40 por ciento de los informes de la infografía no proporcionaban una fuente de datos. En el caso de los que sí proporcionaron fuentes, éstas procedían principalmente del Organismo Nacional del Océano y la Atmósfera, el Laboratorio Marino y el Acuario de Mote, el Servicio de Salud y Servicios Humanos de Carolina del Sur y el Organismo Nacional del Océano y la Atmósfera. Tres agencias del Departamento de Salud y Control Ambiental de Carolina del Sur (SCDHEC). Los científicos encontraron que no pudieron encontrar ninguna literatura revisada por pares que recibiera financiación de estos organismos, o que fuera revisada por pares y dirigida por estos organismos. Esto significa que esta información bien intencionada no proviene de una investigación con base científica.

Por supuesto, el propósito de este estudio no es respaldar los posibles riesgos ambientales y para la salud de los plásticos y los productos no sostenibles, pero el estudio destaca la importancia de la ciencia que hay detrás de la información pública.

Collin Ward y Chris Reddy ya habían aprendido en sus experimentos anteriores que algunos plásticos no sólo se rompen en pedazos más pequeños, sino que también se degradan en otras moléculas químicas e incluso se desintegran completamente en dióxido de carbono, mientras que el público en general todavía cree que los plásticos permanecerán en el medio ambiente para siempre cuando se conviertan en partículas más pequeñas.

Ahora, los científicos han encontrado que más del 99% de los desechos plásticos que llegan al océano desaparecen. Tal vez la clave para resolver este misterio es el hecho de que cuando los plásticos se desintegran, el producto ya no tiene una apariencia plástica. Entender el ciclo de vida completo de los plásticos nunca es fácil, pero es importante. Al hacer público este tema ambiental, ayudaremos a los ciudadanos, científicos y legisladores a obtener la información correcta para que puedan utilizarla para tomar decisiones mejores y más sostenibles desde el punto de vista ambiental», dijo Ward.

 

Materiales de referencia:

  1. Institución Oceanográfica Woods Hole: 15 de junio de 2020, Las muchas vidas de los plásticos
  2. Collin P. Ward y Christopher M. Reddy. Opinión: Necesitamos mejores datos sobre la persistencia ambiental de los productos plásticos. Natl. Acad. Sci. USA 2020, 117, 14618-14621. Doi: 10.1073 / pnas.2008009117
  3. Collin P. Ward, Cassia J. Armstrong, Anna N. Walsh, Julia H. Jackson y Christopher M. Reddy. La luz solar convierte el poliestireno en dióxido de carbono y carbono orgánico disuelto. Sci. Technol. Lett. 2019, 6, 669–674. Doi: 10.1021 / acs.estlett.9b00532
  4. Ciencia: 30 de junio de 2014, falta el noventa y nueve por ciento del plástico del océano.


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