Barbara McClintock- Una científica en un campo de maíz

Barbara McClintock. Fuente de la imagen: Wiki

Autor |Ye Lu Shu

Ningún libro de texto sobre biología molecular estaría completo sin mencionar el descubrimiento de Barbara McClintock del transposón en el maíz. Su descubrimiento dio un vuelco a la imaginación del mundo sobre el material genético: ¡nuestros genes no están todos alineados en nuestros cromosomas y no se mueven! Su descubrimiento fue tan increíble que estuvo enterrado durante casi treinta años hasta que más y más pruebas de otros organismos (fagos, bacterias) apoyaron su descubrimiento, y finalmente obtuvo el reconocimiento y el Premio Nobel de Fisiología y Medicina en 1983.

En el momento de la publicación de McClintock sobre la transposición (1951), no era una recién llegada al mundo académico; tenía un trabajo a tiempo completo en Cold Spring Harbor, era presidenta de la Sociedad de Genética de América, e incluso era miembro de la Academia Nacional de Ciencias, pero tanto su presentación oral en Cold Spring Harbor en 1951 como su posterior publicación en La respuesta de la comunidad académica fue tibia, tanto a su presentación oral en Cold Spring Harbor en 1951 como a sus posteriores publicaciones en Genetics.

En una situación así, algunos científicos podrían haber empezado a dudar de la validez de sus hallazgos, pero McClintock no se inmutó. Aunque no publicó sus investigaciones durante varios años y dejó de relacionarse con la mayoría de sus colegas, siguió investigando y no dudó de sus hallazgos.

¿Qué le dio tanta confianza?

Su confianza proviene del hecho de que se ha convertido en uno con el maíz. Podía pasar semanas sin descanso por el bien del maíz; tiraba de las líneas de riego cuando no llovía, y volvía a plantar cuando llovía mucho y se llevaba el maíz[1]. En el campo, observaba cuidadosamente cada planta; bajo el microscopio, «corría hacia las células y miraba alrededor»[2]. Como estaba tan concentrada en su investigación, no tuvo dudas sobre sus resultados cuando casi nadie más en el mundo la creía.

Barbara McClintock nació el 16 de junio de 1902, siendo la tercera hija de su familia. Tras haber tenido dos hijas seguidas, sus padres querían un hijo, pero se quedó una niña. Cuando nació el siguiente niño, por fin tuvo un hijo, pero como los dos niños sólo se llevaban un año y medio de diferencia, su ocupada madre solía dejar a Bárbara al cuidado de la familia de sus hermanos.

Bárbara creció de forma diferente. De niña, podía jugar sola durante mucho tiempo; cuando era un poco mayor, no le interesaban los juegos habituales de las niñas. Cuando se interesaba por algo, se volvía muy concentrada y entusiasta. Esta tendencia hizo que sus padres se preocuparan lo suficiente como para pedirle que dejara las clases de piano.

Cuando terminó el bachillerato y expresó su deseo de seguir estudiando, su madre se lo impidió por miedo a que «se convirtiera en profesora universitaria». Ahora nos parece ridículo, pero dadas las circunstancias sociales de la época (pocas escuelas aceptaban estudiantes femeninas, y las profesoras casi siempre se limitaban a enseñar en colegios de mujeres, departamentos de economía doméstica y departamentos de educación física), no era fácil para una mujer llegar a ser profesora.

Más tarde, con el apoyo de su padre, ingresó en la Facultad de Agricultura de la Universidad de Cornell y se doctoró. Fue en Cornell donde se cercioró de sus aspiraciones futuras: hacer investigación. Esta decisión hizo que el camino por delante fuera aún más difícil. Para Bárbara, las dificultades que encontró sólo serían mayores debido a su naturaleza poco convencional.

¿Cómo no se juega con las reglas? Cuando estaba en la Universidad de Missouri (1936-1941), volvía a Cornell todos los veranos para plantar maíz; a veces esperaba a que el maíz estuviera maduro cuando habían empezado las clases de otoño. Esto, y otros incidentes (como tirarse por la ventana cuando se olvidó las llaves), hizo que la consideraran una anomalía en la Universidad de Missouri y le impidieran obtener un puesto de profesora oficial. Afortunadamente, sus excelentes investigaciones la llevaron a aterrizar en Cold Spring Harbor.

¿Por qué no se aceptó su descubrimiento del fenómeno de la translocación del maíz? Además del hecho de que el descubrimiento puso patas arriba la imaginación de todos sobre la genética, otra razón fue que no quedaban muchas personas que pudieran resolver los rompecabezas científicos con la genética compleja. En la década de 1950, cuando la genética avanzaba hacia el nivel molecular, muchos científicos abandonaron a los eucariotas, como la mosca de la fruta y el maíz, por simples procariotas, como los fagos y las bacterias; esto hizo que pocos apreciaran su trabajo.

El Premio Nobel de Ciencias Biomédicas

El descubrimiento de los fagos y las bacterias hizo que el mundo volviera a ver sus descubrimientos en el maíz. Y en la década de 1970, las investigaciones sobre la levadura y la mosca de la fruta demostraron aún más que las translocaciones son omnipresentes. Cuando se anunció el Premio Nobel de Biomedicina en 1983, el mundo no se sorprendió.

¿Y para McClintock? Para ella, el Premio Nobel no era más que un objeto extraño. Siguió cuidando el maíz en sus campos, día tras día, como una practicante. Renunció a su matrimonio por la ciencia que amaba, y debido a su amor por la ciencia, nunca se retiró, dejando finalmente de lado su amada ciencia el 2 de septiembre de 1992, dos meses y medio después de su 90º cumpleaños.

[1] Sharon Bertsch McGrayne. Nobel Prize Women in Science. 2ª edición. Joseph Henry Press. ISBN 0-309-07270-0

[2] Evelyn Fox Keller. Profetas en los campos de maíz: El genetista extraterrestre McClintock.


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